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Le reliquie di S. Giovanni in Laterano

 

 

 

La basilica di San Giovanni in Laterano custodisce in un tabernacolo, sull'altare gotico papale, due reliquie d'eccezione: le teste degli apostoli Giovanni e Paolo. Veneratissime nel passato, erano state poste nel 1369 entro due busti d'oro e argento tempestati di pietre preziose, realizzati dall'orafo senese Giovanni di Bartolo (o Giovanni di Stefano) per il papa Urbano V. Le due reliquie furono oggetto di un clamoroso furto avvenuto nel 1438, nella notte del 12 aprile, quando furono sottratte le pietre preziose che ornavano i reliquiari.
L'indignazione e lo sbigottimento furono grandi, data l'importanza dei resti. Il sacrilegio era intollerabile. Scattarono le indagini e furono sguinzagliati sbirri, spie e confidenti. Le ricerche si rivelarono a lungo vane, ma poi una fatale ingenuitÓ port˛ alla cattura dei colpevoli. Al mercato dei pellegrini, presso Campo de' Fiori, si trovavano le botteghe degli orafi e degli intagliatori di pietre. Un certo Servestro de Pallone voleva acquistare una perla di grande valore da un orefice. La perla, in realtÓ, faceva parte del santo bottino e l'orefice l'aveva ricettata da due sagrestani della basilica di San Giovanni. L'orefice chiedeva trenta ducati, ma il cliente trovava il prezzo esoso. Tra i due cominci˛ una lite, prima in sordina poi sempre pi¨ accesa e con insulti ad alta voce. I passanti e i bottegai della strada ci fecero caso. Osservando la scena, cominciarono a collegare i fatti e riportarono l'episodio alla polizia pontificia. I ladri furono subito identificati e arrestati, come pure il canonico di San Giovanni, Nicola di Valmontone, zio di uno dei due lestofanti, che aveva collaborato al furto. Il 22 agosto dello stesso anno, con una processione guidata dal pontefice, seguito da tutti i notabili della cittÓ, le pietre furono rimesse al loro posto. I colpevoli furono scomunicati e condannati a pene atroci: dopo esser stati appesi per quattro giorni in una gabbia a Campo de' Fiori, i due ladri e il canonico furono trascinati a terra dai cavalli fino a San Giovanni. LÓ messer Nicola fu impiccato ad un olmo. Gli altri due, dopo il taglio della mano destra, furono arsi. La storia dei due reliquiari con le teste degli apostoli continua nel 1799, quando furono rubati dalle truppe d'occupazione francesi - o, come qualcuno afferma, fusi da Pio VI per corrispondere a Napoleone la quantitÓ d'oro richiesta nel trattato di pace di Tolentino tra Francia e Stato Pontificio - . Quelli che possiamo ammirare ancora oggi sono copie, fatte eseguire per devozione nel 1804 dalla marchesa di Villahermosa.